Bijna 150 Jaar Chris*Craft Voor De Helft Een Familie-Geschiedenis

Het Amerikaanse ChrisCraft is misschien wel het oudste recreatieve botenmerk, dat nog bestaat. Z’n geschiedenis gaat terug tot 1874 toen de 13-jarige Christopher Columbus Smith in Algonac – een gehucht in de staat Michigan – zijn eerste bootje bouwde. Na die eerste volgden er al snel meer (ze werden ‘punts’ of ‘skiffs’ genoemd), zodat Chris zijn broer Hank te hulp moest roepen om aan de vraag te kunnen voldoen. Het begin van de productie van mahonie houten run abouts, die bijna zonder onderbreking tot de jaren zestig zou duren. Het bedrijf dat tot ‘Chris Smith & Sons Boat Company’ al een paar maal van naam was gewisseld, werd in 1922 omgedoopt tot ChrisCraft, en stond vanaf 1927 niet minder dan 31 jaar onder leiding van Chris’ zoon Jay. Grondlegger Chris Smith stierf in 1939. Tijdens de Tweede Wereldoorlog produceerde ChrisCraft allerhande type vaartuigen voor het Amerikaanse leger, maar liefst 12.000 stuks. Toen de recreatieve markt in Amerika al in de naoorlogse jaren vijftig losbarste, haakte ChrisCraft daarop in met een hele lijn speedboten. Nog steeds van mahonie, en eenvoudig te varen en te onderhouden. ‘Topboten’ waarmee je gezien kon worden… Tot de klanten behoorden beroemdheden als Dean Martin, Katharine Hepburn, Frank Sinatra, en Elvis Presley. Niet eerder was het merk ChrisCraft zo bekend en beroemd geweest. Het telde op een gegeven moment 139 (..) power boat modellen. In 1955 bouwde ChrisCraft haar eerste boot van polyester. En na de overname van de Roamer Boat Company een paar jaar later ook van staal. Maar dat was van korte duur. In 1960 verkocht de familie het bedrijf. En vanaf dat moment richtte de productie zich meer en meer op de polyesterbouw. De laatste mahoniehouten boot was de Constellation in 1971. De recessie eind jaren 70 dwong ‘ChrisCraft Industries’ de bootdivisie te verkopen aan George Dale Murray. De merknaam bleef behouden en werd in licentie gegeven. Murray ChrisCraft keerde terug naar de powerboats en leverde de 39-foot Stinger 390X voor de TV-serie Miami Vice. Dat bleek een slimme promotie. In 1986 was de omzet nog 180 miljoen dollar, maar onroerend goed speculaties van Murray leidden in 1988 tot een faillissement. Na de veiling van het failliete bedrijf en drie opeenvolgende eigenaren (van wie er één het eigendom van het merk weer binnen de onderneming bracht), kwam ChrisCraft in 2018 in handen van Winnebago Industries, ondermeer bouwer van campers. De bijna 150-jarige geschiedenis van het ChrisCraft is even dynamisch als nostalgisch. En het verhaal is nog niet uit. In Nederland voert Omtzigt in Sassenheim het legendarische merk al vele jaren.